促成“高通税”的这家公司,专利流氓中排名第四

2016-06-30 10:09:00
全芯编辑
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        近日高通宣布已经就专利侵权对魅族发起诉讼,要求魅族为擅用高通专利赔偿5.2亿元人民币。随后魅族就此案召开新闻发布会,指责高通在专利谈判中既态度强硬,又不够公开透明,此外魅族再次质疑高通的整机收费模式:每一部4G手机高通收取3.5%的专利费,对于中国手机厂商,高通现在按65折收取费用。魅族认为现在手机中有大量与高通专利完全无关的元器件和模块,以整机收费完全是耍流氓的行为。

       

        550万美元清除整机收费障碍

       

        高通自称一手建立起了CDMA商用网络,所以对整机收费合情合理。但如果不是在1994年的一场专利官司中巧妙和解,恐怕高通也难以将CDMA顺利商业化。

        1994年11月,高通与InterDigital宣布就CDMA专利纠纷达成庭外和解。InterDigital指控高通的CDMA产品侵犯了InterDigital的三项专利,高通则指责InterDigital在宽带CDMA研发中侵犯了高通的一项专利。(注:以带宽为区分,第一代CDMA技术可分为窄带CDMA技术,即N-CDMA;及宽带CDMA技术,即B-CDMA。高通在CDMA领域的发展以N-CDMA为主,InterDigital则以B-CDMA为主)。

        高通为庭外和解支付了550万美元,表面看好像吃了亏,实际则占了大便宜。支付这笔费用以后,相当于买下了InterDigital的CDMA专利,高通可以免费使用InterDigital当时的CDMA专利去生产销售CDMA相关的所有产品。高通还可以把InterDigital的专利转授权,高通的客户在制造销售CDMA设备时也不用再给InterDigital支付专利费。

        InterDigital方面,免费获得了高通所指控的那项专利的授权,但如果在B-CDMA产品中用到了其他高通专利还要交专利费,而且该专利不得用于B-CDMA之外的系统,例如IS-95(即CDMA一代)与卫星通信系统。高通在CDMA方面的核心专利,例如软切换、变速率语音编码和正交编码等,则未授权给InterDigital。

        “和解以后,我们可以从漫长的诉讼中解脱出来,集中精力进行CDMA产品和技术的商业化。高通以后可以在全球生产销售IS-95型CDMA设备,不用再担心与InterDigital发生专利纠纷。“高通CEO 埃尔文·雅各布(Irwin Jacobs)说道。

        “能够以这样一种平等公平的方式解决我们与高通的专利纠纷真是太棒了!”InterDigital总裁罗伯特·布兰森(Robert S. Bramson)说道,“和解以后,InterDigital可以专注在TDMA领域的专利项目,我们也会继续开发B-CDMA技术。”

        InterDigital一心做专利

        图为WCDMA专利分布(2010年ETSI数据)

       

        最可怕的专利流氓为何被高通算计?

       

        高通和InterDigital和解以后,扫清了CDMA商业化的障碍,进入3G时代以后迎来飞速发展的机会。相对而言,虽然高通的专利收费模式也被业界抱怨,但毕竟高通自己还设计芯片,InterDigital则在专利流氓路上越走越远,其营收基本只靠专利。2015年财年总营收为4.414亿美元,卖技术方案的营收只有900万美元,其余全部是专利收入,专利收入占比超过97%。

        InterDigital营收(红圈中是专利营收)

        InterDigital现在有20000项专利,其中InterDigital技术公司(InterDigital Technology)拥有282项4G核心专利,InterDigital专利持有公司(InterDigital Patent Holding)拥有155项4G核心专利,这两家都是InterDigital集团的子公司,因此InterDigital集团拥有的4G核心专利比高通的350项还要多(该数据由Wiseharbor Research提供,统计截至2015年8月)。由于现在只生产专利,技术方案属于顺带卖一卖,所以InterDigital的队伍很精悍,只有170多个工程师(据InterDigital官网数据)。

4G核心专利分布(2011年ETSI数据)

        去年高通业绩不佳时,曾经有股东要求高通把芯片部门拆分出去。其实,拆分出去以后会怎样,看看InterDigital就知道了。InterDigital的模式就是造专利,收取专利费,收不到就打官司,世界上所有知名的通信设备厂商,几乎没有不被InterDigital告过的,连微软都反诉过InterDigital滥用专利武器。

        Bussiness Insider网站在2012年曾经排出一个“科技界最可怕的八大专利流氓”的名单,InterDigital排名第四。Business Insider给InterDigital的评语是:“全球的科技巨头也许对InterDigital不太熟悉,但真碰上InterDigital,绝对会让其以后听到这个名字就想绕行。”

        被列为最可怕的专利流氓让现任CEO比尔·梅里特(Bill Merritt)耿耿于怀,他说:“一般来说,不生产产品或者不做研发的公司才可以叫专利流氓。我们有数百名工程师,经常主持各种标准的制定工作,在技术新方案开发方面,我们与业界领袖通力合作。”

        梅里特的潜台词或许是,如果我们是专利流氓,那么高通是什么?毕竟高通的专利收入InterDigital的十倍以上。

        那么高通又是通过什么方法把InterDigital的CDMA专利买过来,消除了拦路的专利地雷呢?一种说法是,InterDigital向摩托罗拉发起专利侵权诉讼,结果官司输了,这场官司从1993年开始打,官司打输让InterDigital元气大伤(预期的收入没有了,还要支付诉讼费),从而把CDMA的核心专利卖给了高通。

        不过InterDigital输掉与摩托罗拉诉讼的时间是1995年3月,而高通与InterDigital庭外和解是在1994年。也许是高通在InterDigital两线作战期间趁火打劫,也许是InterDigital输掉官司以后高通送上救命钱,假如当初InterDigital与摩托罗拉的诉讼赢了,或者硬挺着不与高通和解,高通现在还能够对整机进行收费吗?

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updated: 2020-10-28 10:15:34